Google 2016 年度盘点:AI 与硬件成亮点,多元化尝试受挫

作者:龟途慢慢

有人曾经说过,不懂得总结过去的人是不可能预测未来的。

又到了岁末年底的时候,大家除了被各路榜单刷屏,也该回过头看看过去一年全世界那些最值得我们关注的科技公司都做了哪些事,因为他们的一举一动可能都会影响我们的生活。

这次,我们先来看看 Google。

「Google 在巩固自己搜索与广告行业霸主地位的同时,正在一步步走出单一的互联网行业,向着能源、生物等行业大踏步地进发;除此之外,当然还有大家都非常关注的无人驾驶汽车项目。」

这是我们在去年的盘点中的一段总结。然而,今年的情况似乎不太一样,在很多开放性的尝试方面,Google 好像遇到了一些挫折,比如无人驾驶汽车项目;但在之前一些不太抢眼的领域上,Google 则有了全新的进展,比如硬件。所以,你永远不要低估、也不要盲目信任这些大公司。

来一起看看 Google 今年的表现,也许我们能对 Google 有一个更清晰的认识。

引爆了今年的人工智能热潮

对于 Google 来说,如果一定要说他们今年让人印象最为深刻的举动,那就要非 AlphaGo 莫属了。

不知道在科技史的漫漫长河中,是否会有一个事件能在社会影响力方面与 AlphaGo 相提并论。只凭一己之力就让「人工智能」这个已经诞生了几十年的「老概念」重换新生,以一种风卷残云之势改造了今年整个科技圈的发声方式,这一点也许只有「老大哥」「深蓝(Deep Blue)」能够与之相提并论。

今年 3 月,在一场五番棋比赛中,AlphaGo 以 4:1 的总比分击败了韩国棋手李世乭,成为第一个不借助让子而击败围棋职业九段棋士的电脑围棋程序。五局赛后,韩国棋院授予 AlphaGo 为有史以来第一位名誉职业九段。随后,在年中的时候,AlphaGo 在围棋排名网站 Go Ratings 上超过中国棋手柯洁成为世界第一。

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但就像地震之后的海啸才更气势磅礴一样,当我们在若干年之后回顾历史,会发现 AlphaGo 带来的更大影响不仅仅只是赢得了一场围棋比赛,而是在科技圈掀起了一波有关人工智能的风潮。通过这场风潮,「人工智能」这个其实已经诞生多年的技术领域终于大规模进入了社会大众的视野。

而这一切的「操刀者」就是 Google,或者更准确地说,是 Alphabet 旗下的英国人工智能公司 DeepMind。在 2014 年,Google 以大约 5 亿美元的价格收购了它,而现在,它正在为 Google 创造更大的价值。

到了下半年,Google 又一次通过人工智能技术刷了屏。9 月底,Google 通过其官方博客发布了 Google 神经机器翻译(GNMT:Google Neural Machine Translation)系统,称该系统「使用了当前最先进的训练技术,能够实现到目前为止机器翻译质量的最大提升,将翻译误差降低了 55%-85%。」

对于「翻译」这一个有上千年历史的职业来说,新的技术可能真的要让他们在未来可见的时间内失去存在的必要了,而这也只是 AI 技术所能带来的影响中极其微小的一部分。

同时,他们在 2016 年还收购了 Api.ai 这样重要的人工智能初创公司。就像李开复所说,Google 在人工智能领域当之无愧地领先所有其他的竞争对手。

硬件成最大惊喜

当然,除了人工智能技术的「厚积薄发」之外,Google 今年最让人惊喜的是在之前一些表现不佳的领域有了积极的变化,比如硬件。

在去年,我们在年度总结中甚至没有提及硬件部分,因为真的没太多亮点;而今年则要专门为其开一个板块,这都反应了 Google 今年在硬件上的突飞猛进。其中最明显的是在 4 月 29 日,Google 任命摩托罗拉前总裁领导硬件团队,并且在 10 月份专门为硬件开了一场发布会。

尽管因为种种原因在中国大陆地区没太大的影响力,但 Pixel 手机无疑让 Google 今年在硬件领域打了一个翻身仗。在很多外媒看来,Pixel 都是今年最出色的智能手机,The Verge 也为其打出了 9.0 的高分,并认为其与 iPhone 7 一样出色。

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当然,这其中的原因有很多。比如从客观上来说,因为三星 Note 7 的爆炸,使得在欧美高端机市场上只有 Pixel 可以与 iPhone 相媲美,这让它的销量有了客观上的助力。从主观来说,

同时,他们今年还推出了智能语音硬件 Google Home,这款与亚马逊 Echo 竞争的同类产品因为使用了 Google 最新的智能语音技术 Google Assistant 而备受瞩目,虽然因为起步较晚的缘故在很多硬件支持的方面不如 Echo,但凭借其强大的搜索功能还是获得了不错的评价。

当然,Google 还有 Google Wifi 和 Google Chromecast 这些在硬件上的不同尝试,总的来说都取得了不错的销量和口碑。这些在硬件上的良好表现为今年的 Google 拉了不少分。

Alphabet 子公司不及预期

去年,对 Google 来说,他们进行了可能是其成立十几年来最大的一次变化——成立了一家名为 Alphabet 的母公司,「Google」只是旗下的一家子公司。然而,一年多以来,这些你很可能搞不清楚的各个子公司反而成为了拖 Google 后腿的存在。

  • 8 月 31 号,彻底沦为鸡肋 Nest 品牌将被合并到 Google 物联网部门,因为其作为一个 Alphabet 旗下独立的子公司却始终无法提供足够的回馈,而其创始人 Tony Fadell 也在年中的时候离开了公司。
  • 10 月 25 号,Access——这家以 Google Fiber 这个提供互联网通信服务为主业的子公司也开始裁员,因为六年以来,他们一直致力于开发光纤网络设施,但迄今为止只能在八个地点推出。
  • 更为重磅的消息则发生在年初,3 月,有确凿消息表明 Alphabet 将会出售其旗下的机器人制造公司波士顿动力(Boston Dynamics)。Google 在 2013 年就收购了这家可能是机器人圈最知名的公司,然而他们一直活在各种宣传视频里,始终没能推出商业化的产品。
  • 年底,无人机送货服务 Project Wing 又出现了炸机事故,被亚马逊的无人机服务抢去了风头。

……

然而,对 Google 来说,最大的挫折来自于所有人都对其寄予厚望的无人驾驶项目。12 月 13 日,Google 正式将其已经运营六年的无人驾驶汽车项目拆分出去,成立了一家独立的公司 Waymo。这个很早开始的尝试却慢慢被 Uber 和特斯拉弯道超车抢先落地,起个大早赶了个晚集。

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正如之前 Google X 留给外界丧心病狂的「失败文化」一样,太多本该创造价值的项目由于效率永久的停留在了孵化阶段。

总之,回顾我们去年对 Google 的回顾文章,你会发现其中很多的子项目在今年的表现都令人失望。

亦喜亦忧的本行工作

最后,我们似乎很难评价 Google 今年在互联网产品方面的表现。

  • 2 月 18 日,Google 新鲜果蔬送达服务 Google Express 上线;
  • 5 月 17 日,Google 发布新应用「Spaces」,旨在简化群共享;
  • 5 月 12 日,Google 为 iPhone 用户推出 Gboard 键盘输入法;
  • 9 月 20 日,Google 推出旅行软件 Google Trips;
  • 11 月 16 日,Google 发布 Google PhotoScan 帮你扫描老照片

……

对于 Google 来说,在这些「小」App 上的尝试似乎已经让人提不起太大的兴趣,即使是像 Google 搜索引擎引入 AI 算法这样的新闻也让人觉得这是他们在老本行上的应有之作。反而,更多是一些新的技术尝试更加令人兴奋。

一方面,他们在年初推出了 AMP 移动网页加速功能,在探索「后 App 时代」的信息浏览形式上,Google 的这次尝试承接了他们自去年以来的一系列行动,得到了很多的好评。即使最终这项技术没能成功,它也不会是没有意义的尝试。同时,他们还在年中推出了一个在应用内搜索新技术——Search In Apps——来帮助大家在应用内检索自己手机上的信息。

同时,在云方面,Google 在 11 月的时候拉来了李飞飞和李佳两位重要的科学家担任其云服务机器学习部门的负责人,这也让人对其未来的 Google Cloud 相关产品更加期待。

当然,社交似乎一直是 Google 挥之不去的痛点。在六月的 I/O 大会上,Google 在社交通信领域仍然不甘心失败,又推出了两款应用:Allo 以及 Duo。实话说,如果你使用过这两款 App,你会觉得他们真的蛮不错的,Google Allo 因为内置了 Google Assistant 的服务而非常有智能的感觉;而 Duo 则是一款非常简洁且好用的视频通话应用。然而,就像阿里一样,似乎是因为缺乏社交基因的缘故,这些尝试目前都处在不温不火的状态,而且由于前面的竞争对手太多也太强,他们也很难找到翻身的机会。

结语

除此之外,今年 Google 还大张旗鼓地进军 VR 领域,推出了 Daydream 平台并发布了头戴 VR 设备 Daydream View。但因为还处于初级阶段,我们还不太能对这些产品有一个很完整的评价,恐怕要等到明年再来复盘这些了。

当然,撇开那些离中国太远的事,对于所有中国用户来说,虽然「Google 入华」在今年仍然没有什么清晰的下文,但我们仍然感受到了一些新的希望。在 12 月,时隔 5 年之后,Google 开发者大会再次来到中国,并且在会上重磅推出了 Google Developers 中文官方网站,这让很多中国开发者欢欣鼓舞。所以,也许我们能在 2017 年对 Google 中国有更多的期待。

(编辑:早优夫斯基)