“莱昂纳多”:一只恐龙木乃伊和它背后的秘密

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图注:“莱昂纳多”可不是小李子哦,而是一具恐龙化石,图片来自网络

​        想要研究几千万年乃至几亿年前的古生物并非易事,因为它们大部分时候所留给我们的仅仅只有石化的骨骸,提供的信息相对来说非常有限。所以说只通过单纯的骨骼化石并不能深入的了解一个已经灭绝的物种。但是极少数情况下,由于一些特殊的地理因素,动物的遗骸可以保留软组织,毛发等印痕化石,甚至有部分遗骸会以“木乃伊化石”的状态保留下来。目前已有几具恐龙木乃伊化石被发现,其中最为突出的,还是要属一只加拿大短冠龙(Brachylophosaurus canadensis)木乃伊化石——“莱昂纳多”( Leonardo)。

250万美元投保一具恐龙化石

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图注:朱迪思河恐龙学会与其发现的恐龙化石,图片来自网络

       2000年,一位来自北达科塔州的医生带着他的女儿正在进行一次化石狩猎之旅,他的女儿发现了岩壁上有一些奇特的痕迹。归功于医生常年的工作经验,他发现这个奇特的痕迹就如同是X光下的盆骨。医生的发现随后由朱迪思河恐龙学会(Judith River Dinosaur Field Station)和菲利普斯县博物馆(Judith River Dinosaur Institute and Phillips County Museum)的奈特·墨菲率领的挖掘团队进行挖掘。

        化石被命名为“莱昂纳多”,这块化石是如何命名的呢?1917年,一位蒙大拿的牛仔莱昂纳多·韦伯(Leonard Webb)在一块岩石上刻下了自己与女朋友的名字,而这块岩石正好就在化石发现地点的附近。

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​图注:刻着Leonard Webb字样的岩石,图片来自网络

 工作人员们动用了超过二十台挖掘机以及炸药来清理包裹“莱昂纳多”周围多余的岩块。通过9个周的不断努力,工作人员终于从岩壁上取出了这块长5.5米,重5.9吨包含着“莱昂纳多”化石的岩石。在准备研究莱昂纳多的化石前,科学家们还为他投入了高达250万美元的保险金,因为科学家清楚的意识到,这是一块非同寻常的化石遗迹(科学家也很有钱啊!)。

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图注:名为“莱昂纳多”的恐龙木乃伊化石,图片来自网络

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短冠龙小青年

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图注:带着孩子的短冠龙,图片来自网络

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图注,短冠龙的骨骼图,作者scotthartman,图片来自网络

 ​        “莱昂纳多”是一只未成年的加拿大短冠龙(Brachylophosaurus canadensis),其死亡时大该3至4岁,体长6.7米,体重约1.5至2吨。短冠龙是一种大型的栉龙亚科(Saurolophinae)恐龙,成年后可以长到11米长,7吨重。短冠龙最大的特征就是它头上独特的骨质头冠,这个骨冠在头颅骨上形成一个平板。如同其他鸭嘴龙一样,短冠龙的口中也有数千颗牙齿组成的齿系,这使得它们能够更好的研磨植物增强吸收的效率,这也是鸭嘴龙科在晚白垩世成为优势类群的必要因素。

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图注,另一只完整的短冠龙埃尔维斯(Elvis)的化石,图片来自网络

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图注,短冠龙莱昂纳多的复原图,作者Julius Csotonyi,图片来自网络 ​

短冠龙生活在距今大约7800万年前的美国的蒙大拿州与加拿大的艾伯塔省等地。同一时期还生存着许多著名的恐龙,如兽脚类的伤齿龙,驰龙,似鸟龙,俱龙。角龙科的艾伯塔角龙,开角龙,爱氏角龙。当然还有同为鸭嘴龙科的副栉龙,盔龙等。这个时期北美洲恐龙的多样性几乎达到了巅峰状态,以上列举的仅仅只是冰山一角,北美洲是名副其实的恐龙乐土。

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​图注:短冠龙的生态环境重现,作者Julius Csotonyi,图片来自网络

7700万年前的馈赠

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图注:著名古生物学家们与“莱昂纳多”合影,图片来自网络

  相比纯骨骼化石,木乃伊化石除了能保持完整的骨骼外,还形成了石化皮肤,肌肉,脏器等,这些能提供非常重要的研究信息,是非常难得的自然馈赠。

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图注:俱龙,一种大型暴龙科,杀害莱昂纳多的嫌疑犯作者Julius Csotonyi,图片来自网络

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图注:莱昂纳多的死亡现场重现,作者Julius Csotonyi,图片来自网络

​ ​        木乃伊化石形成的条件非常苛刻,这也是为什么恐龙木乃伊化石如此少的原因。“莱昂纳多”身体右侧有一个非常严重的咬痕,可能生前被俱龙袭击。“莱昂纳多”并没有被捕食者杀死,在逃脱后可能由于伤势过重,最终在一条河流(湖泊)中倒下。“莱昂纳多”死后迅速被流水和淤泥掩埋,水中沉积物的树叶树枝开始腐烂,在分解的过程中释放了一种醛,这种物质逐渐的渗透进入莱昂纳多的尸体,使其逐渐的木乃伊化。

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图注:“莱昂纳多”化石的俯视图,图片来自网络

​       保存了几乎90%的骨骼遗骸,还包括了大部分皮肤化石和部分内脏。“莱昂纳多”全身布满了如同子弹头大小的五边形鳞片,背脊上有一排亚矩形的棘刺,一直从颈部延伸至尾椎。脊椎上端的骨化筋腱,也被完美的保留了下来,这种结构能大大增加脊椎的强度,这样能够更好的支撑强壮的躯干。

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图注:短冠龙的一处尾椎化石,可以看到骨化的筋腱和脊部矩形的棘刺保存的非常好,图片来自网络

​        科学家们还在“莱昂纳多”的胃部发现了超过40种不同的植物,包括树叶,花卉,蕨类植物,还有藻类,甚至还发现了寄生虫在它的内脏中留下的痕迹。通过对“莱昂纳多”的研究,古生物学家不仅能够重新认识这种恐龙的外貌以及身体结构,还可以通过它的胃容物来了解食性以及古环境等。总而言之,“莱昂纳多”是历史留给我们的瑰宝,其极大程度上推动了我们对恐龙以及它们所生活的环境的认识

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图注:莱昂纳多与它1:1的复原模型,模型由CM工作室制作,图片来自网络。

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参考资料:

1.     维基百科,Brachylophosaurus词条;

2.     Paul, G.S., 2010, The Princeton Field Guide to Dinosaurs, Princeton University Press p. 304

3.     Newhouse, Eric (2008-06-02). "Badlands yield another impressive fossil". Great Falls Tribune. Retrieved 2008-07-13.

4.     Guide to Dinosaur Mummy CSI

5.     Colbert, Edwin Harris (1984). The Great Dinosaur Hunters and Their Discoveries. Courier Dover Publications. pp. 184, 195–197. ISBN 0-486-24701-5

渡渡鸟

图注:渡渡鸟,图片来自网络

8月的古生物科普告一段落,9月第一篇长文将介绍著名的古鸟类:渡渡鸟,这种憨态可掬的鸟类最终灭绝于我们人类之手,我将为大家带来关于渡渡鸟的故事。