巨蜥:澳洲魔龙

题图

图注:与人类相比,古巨蜥非常巨大,图片来自网络

 

说起爬行动物,大家第一个想到的肯定是蜥蜴,而巨蜥则蜥蜴家族中的大家伙。今天最大的蜥蜴是著名的科莫多巨蜥,其3米的体长和70公斤的体重已经是蜥蜴中的翘楚了。然而就在几万年前,澳大利亚曾经生存着一种比科莫多巨蜥大得多的巨型蜥蜴,它就是古巨蜥。

 

 

澳洲大爬虫

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图注:澳大利亚与澳大利亚国旗,漂浮在南方大洋中的澳洲是一片神奇的大陆,图片来自网络

澳大利亚是位于南半球海洋中的一片神奇大陆,当欧洲人到达这里的时候它就已经是现代的样子了。在人们眼里,澳大利亚似乎就是一个缺乏巨型动物的世界,其实事实并非如此。当人们在澳大利亚发现了越来越多的巨大化石之后,终于明白原来在并不遥远的过去,澳大利亚也生活着许多巨大的生物。

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 图注:研究和命名古巨蜥的欧文,他是英国著名的博物学家、解剖学家,图片来自维基百科

1859年,一批来自澳大利亚的化石运到了英国伦敦,这些化石得到了著名学者理查德·欧文(Richard Owen)的研究。根据一些脊椎骨,欧文建立了古巨蜥属(Megalania),意思是“远古巨大漫游者”。

1888年,古生物学家理查德·莱德克(Richard Lydekker)研究了古巨蜥化石之后认为其属于已知的巨蜥属(Varanus priscus),不过古巨蜥这个名字却保留了下来,成为一个非正式的名称。古巨蜥出现于距今150万年前,在距今4万年前灭绝,其属于巨蜥属,与著名的科莫多巨蜥等有着很近的亲缘关系。

 

 

最大的蜥蜴

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 图注:古巨蜥是巨大的生物,人类在它们面前只是小不点,图片来自网络

与科莫多巨蜥相比,古巨蜥的体型要巨大的多。按照今天生活在澳洲的树巨蜥的身体比例推算,古巨蜥的体长可达7.9米;如果以科莫多巨蜥的身体比例作为参照,古巨蜥的体长为7米。目前一般认为古巨蜥的体长为7米,体重在1吨左右。

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图注:古巨蜥巨大强有力的头骨,嘴巴中有可怕的牙齿,图片来自网络

古巨蜥就好像是一条放大版的科莫多巨蜥,但是要比科莫多巨蜥要凶猛可怕得多。古巨蜥的大脑袋长度可达0.5米,其脑袋又宽又扁,嘴中长有两排向后弯曲的锋利牙齿。从头骨和下颌骨外形看,古巨蜥的嘴巴上连接着有力的咬肌,代表其具有强大的咬合力。骨头上在古巨蜥的脑袋两侧长有两个大眼睛,其眼睛中透露出冰冷的杀戮感。

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图注:古巨蜥的骨架线图,其粗壮而结实,图片来自网络

古巨蜥的身体和四肢十分粗壮,身后长有一条粗长的大尾巴。古巨蜥的四肢末端长有五个趾头,趾头末端长有弯曲的钩爪。我之前经常为大家介绍的恐龙与古巨蜥站立姿态完全不同,古巨蜥的四肢从身体两侧向外伸出,然后向下站立在地面上,这是标准的“爬行动物”的姿势。

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图注:古巨蜥与科莫多巨蜥一样,披着坚硬的皮肤,图片来自网络

 

除了强壮的骨骼和肌肉,古巨蜥的身体表面披着一层坚韧的鳞片皮肤,就好像一层盔甲保护着它,使其能够刀枪不入。

 

 

史前澳洲肉肉多

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  图注:古巨蜥生存着很多巨大的生物,包括有牛顿巨鸟(左上)、双门齿兽(上中)、巨型短面袋鼠(右上),图片来自网络

古巨蜥生存的史前澳洲生存着很多大型动物,其中包括有双门齿兽、巨型短面袋鼠、牛顿巨鸟等等。只有这些大型动物才能满足古巨蜥的胃口,这样才能满足其每天能量消耗的需要。别看古巨蜥看上去行动缓慢,其实其具有强大的爆发力,当其在短时间冲刺的时候能够达到很快的速度。

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图注:正在追逐牛顿巨鸟的古巨蜥,其短距奔跑的速度一点都不慢,图片来自网络

平时古巨蜥都会隐藏在草丛和灌木丛中静待猎物的靠近,当猎物靠近的时候它会突然扑上去,用强有力的爪子抓住猎物,然后用锋利的牙齿结果对方的性命。除了直接杀死猎物,古巨蜥或许还有一种致命的武器,那就是毒液。与古巨蜥亲缘关系很近的科莫多巨蜥以用毒著称,我们一直认为科莫多巨蜥嘴中满是各种能够造成败血症等可怕疾病的细菌,最新的研究证明科莫多巨蜥的下颌上有毒腺能够分泌出抗血凝的毒液,这种毒液能够导致猎物的伤口血流不止和血压下降,最终导致昏迷死亡。

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 图注:吞噬双门齿兽的古巨蜥,图片来自网络

 

因为不可能总是抓住新鲜的猎物,古巨蜥也会吃腐肉,它们所具备的超强的嗅觉能够闻到数公里外尸体散发出来的味道。古巨蜥一次能够吃掉相当于自己体重一半的食物,一次吃饱,多天不饿。

 

 

人类与野火的终结

古巨蜥是史前澳洲的顶级掠食者,与其同时代的袋狮、袋狼、霍纳比蛇等食肉动物都无法与其对抗。就在古巨蜥制霸澳洲大陆的距今4万年前,一群奇特的动物乘坐独木舟来到了这里,他就是人类。

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图注:与古巨蜥相遇的人类,图片来自网络

 

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  图注:在森林中捕食的古巨蜥,图片来自网络

最早来到澳洲的人类很快与古巨蜥相遇,可以想象当人们第一次看到这种巨型蜥蜴的时候会是怎么的感受,除了跑就是跑啊。在澳洲土著居民的传说中提到一种来自高山的巨型蜥蜴造成了人们的恐慌,这种动物很可能就是古巨蜥。在人类与古巨蜥的直接冲突中,古巨蜥无疑会获胜,但是人类手中却有一样法宝,那就是火。懂得用火的人类点燃了澳大利亚的森林,使这里变成了荒漠和草原。失去了灌木的掩护,古巨蜥很难接近并且偷袭它的猎物,而澳洲大型动物的灭绝也让古巨蜥找不到足够的食物。结果就在人类来到澳洲大陆没有多久,古巨蜥就灭绝了。

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 图注:今天只有保存在博物馆中的古巨蜥诉说着巨型爬行动物的辉煌,图片来自网络

作为爬行动物在新生代进化出来的陆行巨怪,但是古巨蜥最终在人类的影响下灭绝了,与其一起灭绝的还有曾经生存在澳洲的其他巨型动物。

 

 

参考资料:

1.Owen R. (1859). "Description of SomeRemains of a Gigantic Land-Lizard (Megalania Prisca, Owen) fromAustralia". Philosophical Transactions of the Royal Society of London.149: 43–48. doi:10.1098/rstl.1859.0002. JSTOR 108688.

2.Price, Gilbert J.; Louys, Julien; Cramb,Jonathan; Feng, Yue-xing; Zhao, Jian-xin; Hocknull, Scott A.; Webb, Gregory E.;Nguyen, Ai Duc; Joannes-Boyau, Renaud (2015-10-01). "Temporal overlap ofhumans and giant lizards (Varanidae; Squamata) in Pleistocene Australia".Quaternary Science Reviews. 125: 98–105. doi:10.1016/j.quascirev.2015.08.013.

3.Lydekker R. (1888). Catalog of the fossilReptilia in the British Museum (Natural History) Cromwell Road S.W. Pt. 1: TheOrders Ornithosauria, Crocodilia, Squamata, Rhynchocephalia, and Proterosauria.London: The Trustees. Cited in Molnar RE (2004). "The long and honorablehistory of monitors and their kin". In King, Ruth Allen; Pianka, Eric R.;King, Dennis. Varanoid lizards of the world. Bloomington: Indiana UniversityPress. p. 45. ISBN 0-253-34366-6.)

 

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图注:头盾超级巨大的巨型角龙类,图片来自网络

 

 

下期预告:

三角龙一直是最大的角龙类恐龙,但是最近几年古生物学家发现了几种可能比三角龙还要大的角龙类,到底谁才是最大的角龙类呢,请看下一期哦。