进化的力量:袋獾或许已经学会对抗绝症

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袋獾是仅仅分布在澳大利亚塔斯马尼亚州的一种有袋类动物,分布面积的狭小本来就已经让这一物种岌岌可危,而近20年来,袋獾面部肿瘤病的流行更是让袋獾濒临灭顶之灾。然而一项新的研究表明,进化或许已经让袋獾产生了抵抗这种疾病的办法,这或许将为袋獾的保护带来希望。

众所周知,癌症一般不会传染,但袋獾面部肿瘤病却可以在袋獾之间传播。这种罕见的传染性癌症死亡率极高,而袋獾之间的打斗又帮助这种致命的疾病传播。因此,在过去十几年间,袋獾的种群数量急剧下降。人们估算,袋獾的灭绝已是无法避免。

然而研究人员发现,尽管大量袋獾死于袋獾面部肿瘤病,仍然有少数袋獾幸存。来自美国、澳大利亚等国的研究人员对袋獾进行了基因测序,并将结果与袋獾面部肿瘤病出现前的袋獾的基因序列进行比较。结果表明,目前生活的袋獾有七个基因发生了变异,其中五个与癌症或者免疫系统有关。研究人员推测,这些基因突变很可能帮助袋獾更好地抵御袋獾面部肿瘤病。

研究人员认为,袋獾面部肿瘤病的出现和流行很可能带来了新的选择压力,从而使得由于基因突变而能够更好地抵抗袋獾面部肿瘤病的袋獾个体具有明显的生存优势。虽然从进化论的角度来说这些基因突变的出现并不意外,研究人员还是惊讶于它们出现的如此之快:从袋獾面部肿瘤病出现至今,生活在塔斯马尼亚的袋獾只繁衍了4-6代。这项研究或许会让担心袋獾命运的人们感到一丝宽慰。

报道:http://www.sciencemag.org/news/2016/08/tasmanian-devils-are-rapidly-evolving-resistance-contagious-cancer

论文:http://www.nature.com/articles/ncomms12684

(文/魏昕宇)